El cáncer se caracteriza por una multiplicación y diseminación incontrolada de formas anormales de las propias células del organismo. Es la segunda causa de muerte, tras las enfermedades cardiovasculares, en los países desarrollados.

La característica principal del cáncer es la capacidad de propagar células cancerosas “a distancia”, que es lo que conocemos como metástasis.

Los términos cáncer, neoplasia maligna y tumor maligno son sinónimos.

Texto con la palabra Cáncer subrallada

Los tumores pueden ser de dos tipos1:

1.-Tumores benignos

Los tumores benignos son crecimientos anormales que ya no se regulan con normalidad. Crecen lentamente, se parecen a las células normales, y no son cancerígenos. Solamente crecen en un lugar del cuerpo y no pueden diseminarse o invadir otras partes del organismo. Sin embargo, pueden causar daños si presionan órganos vitales. Entre los ejemplos de tumores benignos cabe destacar los lunares cutáneos, los lipomas o los adenomas hepáticos.

2.-Tumores malignos

Los tumores malignos están compuestos por células embrionarias, primitivas o poco diferenciadas. Crecen de un modo rápido y desorganizado que resulta nocivo para el organismo. Además, pueden invadir los tejidos circundantes y volverse metastásicos, lo que puede dar lugar a la proliferación de tumores parecidos en otros órganos.

Bajo el nombre de cáncer se engloban más de cien tipos diferentes de cáncer. Los cánceres se pueden agrupar según el tipo de célula en el que se originan, existiendo 5 categorías principales de cáncer:

  1. Carcinoma: se trata de un tipo de cáncer que empieza en la piel o en los tejidos que recubren o cubren los órganos internos.
  2. Sarcoma: es un tipo de cáncer que empieza en los huesos, el cartílago, la grasa, el músculo o los vasos sanguíneos.
  3. Leucemia: se trata de un tipo de cáncer que empieza en los tejidos que forman las células sanguíneas como la médula ósea y que provoca la proliferación anormal de leucocitos que pasan al torrente sanguíneo.
  4. Linfoma y mieloma: son cánceres que empiezan en las células del sistema inmunitario.
  5. Sistema nervioso central: el cáncer empieza en los tejidos del cerebro y la médula espinal.

Estadios del cáncer2

La estadificación del cáncer describe el alcance del cáncer de un paciente en función de:

  • la ubicación del tumor primario,
  • el tamaño del tumor,
  • hasta qué punto ha invadido los tejidos y estructuras locales,
  • si se ha propagado a los ganglios linfáticos regionales,
  • si se ha diseminado (metástasis) a otras zonas del cuerpo.

En el supuesto de que, por ejemplo, se produjera metástasis en los huesos, el nuevo tumor tendría el mismo tipo de células que el tumor donde se hubiera iniciado (tumor primario). Por lo tanto no se denominaría cáncer de huesos, sino cáncer de mama con metástasis ósea.

La estadificación es importante para diseñar el tratamiento más adecuado en cada caso y poder estimar el pronóstico del paciente. Hay dos tipos principales de sistemas de estadificación del cáncer: el sistema TNM2 y el sistema de cuatro fases3.

Sistema TNM de estadificación2

Este sistema describe el tamaño del cáncer inicial (el tumor primario), si el cáncer se ha propagado a los ganglios linfáticos y si se ha diseminado a una parte distinta del cuerpo (metástasis).

  • T se refiere al tamaño del cáncer y a la distancia en la que se ha diseminado al tejido circundante; puede ser 1, 2, 3 ó 4, donde 1 significa pequeño y 4 grande.
  • N alude a si el cáncer se ha propagado a los ganglios linfáticos; puede estar entre el 0 (cuando no hay ganglios linfáticos con células cancerosas) y el 3 (cuando hay muchos ganglios linfáticos que contienen células cancerosas).
  • M se refiere a si el cáncer se ha diseminado a otra parte del cuerpo: puede ser 0 (el cáncer no se ha diseminado a otras zonas) ó 1 (sí que lo ha hecho).

Sistemas de estadificación por fases:

Este sistema divide los cánceres en fases, y les asigna un número del 1 al 43.

  • Fase 1: el cáncer es relativamente pequeño y está confinado en el órgano en el que se ha originado.
  • Fase 2: el cáncer no afecta los tejidos circundantes pero el tumor es más grande que en la fase 1; a veces la fase 2 significa que las células cancerosas se han propagado a los ganglios linfáticos cercanos al tumor. Esto dependerá del tipo concreto de cáncer.
  • Fase 3: el cáncer es más grande, puede haber empezado a afectar a los tejidos circundantes y hay células cancerosas en los ganglios linfáticos de la zona.
  • Fase 4: el cáncer se ha diseminado y ya no solo afecta a la zona original sino también a otro órgano del cuerpo; también se denomina cáncer secundario o metastásico.

Referencias

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